Entrevista a Anthony Marra, autor de "Mercury Pictures Presents"


"Uno de los beneficios de escribir un libro sobre el Hollywood de la década de 1940 es que puedes ver un montón de películas antiguas y llamarlo investigación", dice Anthony Marra sobre Mercury Pictures presenta, una tragicomedia expansiva y de gran corazón ambientada en Hollywood durante la Segunda Guerra Mundial, con historias adicionales en Italia y Alemania. Se necesitaron seis años para escribirlo. "Así que sí, hice un gráfico investigación", se ríe. "Estoy en mis pantalones de chándal mirando a Humphrey Bogart y diciendo: 'No te preocupes, es trabajo. ""

Mara, autor de Una constelación de fenómenos vitales y la colección de cuentos El Zar del Amor y el Techno, habla desde su casa en New Haven, Connecticut, con una voz llena de humor, pasión y compasión, al igual que su prosa. Después de dirigir libros en Chechenia y la Unión Soviética, dice que quería situar esta novela un poco más cerca de casa.

Inicialmente, jugaba con dos ideas aparentemente separadas, siendo la primera una historia ambientada en Los Ángeles, la antigua casa del autor. "Frank Lloyd Wright habría dicho que si pones el mundo patas arriba, todas las piezas de repuesto aterrizarán en Los Ángeles", dice Marra. "Nunca fue tan cierto como en las décadas de 1930 y 1940, cuando miles y miles de refugiados europeos aterrizaban allí".

La otra idea era sobre el sur de Italia, el hogar de la bisabuela de Marra y su familia. Pero durante un viaje a la isla de Lipari, el autor notó una placa conmemorativa de los antifascistas, artistas e intelectuales que se habían exiliado allí bajo el régimen de Benito Mussolini.

“Parecía tan extraño”, recuerda Marra, “que esta isla paradisíaca a la que podía rastrear mis propias raíces hubiera sido una vez el Alcatraz de Mussolini. Se me ocurrió que varios refugiados europeos se referirían a Los Ángeles como "la soleada Siberia", y pensé que el mismo término podría haberse aplicado fácilmente a un lugar como Lipari. Marra se dio cuenta de que podía entretejer sus ideas de dos historias en una, "sobre dos Siberias en extremos opuestos del mundo, y esa familia dividida entre ellas".

“Frank Lloyd Wright habría dicho que si pones el mundo patas arriba, todas las piezas de repuesto aterrizarán en Los Ángeles. Esto nunca fue más cierto que en las décadas de 1930 y 1940, cuando miles y miles de refugiados europeos desembarcaron allí.

Mercury Pictures presenta es la historia de Maria Lagana, que huye de Roma con su madre después de que los fascistas condenaran al padre militante de Maria al confinamiento (exilio interior) en un pueblo de Calabria. De manera devastadora, fueron las acciones de María, de 12 años, las que accidentalmente llevaron a la traición de su padre, un tema que Marra explora de manera similar en El Zar del Amor y el Techno. “La ideología totalitaria socava invariablemente a la familia como institución al convertir a cada miembro en un traidor potencial”, explica el autor. “Las personas más cercanas a ti tienen el poder de quitarte tu libertad, incluso tu vida, simplemente diciendo algo incorrecto a la persona equivocada”.

Quince años después, en 1941, María vivía en Los Ángeles con su madre y trabajaba como productora en Mercury Pictures International. El jefe de María es Artie Feldman, descrito en la novela como un "narcisista de mediana edad que habla rápido y cuya calvicie le quedó pequeña". Aquí es donde es útil ver las películas de Marra, especialmente en la forma en que refleja el viscoso diálogo cómico de las películas de la época. Es obvio que su hija viernes fue una gran influencia, y María recordará a los lectores el personaje de Rosalind Russell, simplemente "mucho más italiano", dice Marra. Es fácil ver por qué María fue el primer personaje que se le ocurrió cuando comenzó a escribir la novela. "Realmente me enamoré de ella".

A pesar de la abundancia de novelas y películas sobre la Segunda Guerra Mundial, Marra se sorprendió al descubrir que este capítulo de la historia de Hollywood estaba "un poco escondido". Mientras se sumergía en su investigación sobre el loco mundo del cine de la década de 1940, exploró meticulosamente temas más serios con el mismo fervor, incluidos los desafíos de la guerra, la xenofobia y la inmigración. Por ejemplo, los inmigrantes estaban sujetos a toques de queda, por lo que los estudios de Hollywood ajustaban con frecuencia los horarios de filmación para garantizar que los trabajadores pudieran llegar a casa a tiempo. Los inmigrantes como María tenían que registrarse como "extranjeros enemigos", limitar sus movimientos a un radio de 5 millas y entregar ciertos artículos como linternas, radios y cámaras, cualquier cosa que pudiera usarse para comunicarse con el "enemigo".

Tales restricciones son particularmente problemáticas para otro personaje central de la novela, el inmigrante italiano y fotógrafo Vincent Cortese. Como se queja a María: "Viajas al otro lado del mundo solo para encontrarte en confinamiento Otra vez. ¿Cómo se gana la vida un fotógrafo viajero si tiene prohibido ser fotógrafo viajero?

Los elementos de la fotografía y el cine están en todas partes. Mercury Pictures presenta, en la medida en que Marra considera su papel tanto el de director como el de autor. “Traté de aprovechar la gramática del cine para construir este mundo”, dice. A veces, la narración se acerca y se aleja, cortando del presente al futuro y viceversa. Otras escenas tienen una calidad cinematográfica innegable, como cuando Vincent y otro personaje salen y se encuentran nevando en Los Ángeles, lo que realmente sucedió el día de Año Nuevo en 1942. Incluso el proceso de edición de las escenas innecesarias fue informado por el cine. “Si miras a Dostoyevsky”, dice Marra, “donde la gente está despotricando páginas a la vez, puedes decir que Dostoyevsky era claramente un hombre que nunca había visto una película”.

"Traté de aprovechar la gramática del cine para construir este mundo".

Marra está particularmente intrigado por las maquinaciones de fantasía, escapismo y propaganda de este período, especialmente cuando el gobierno miró a Hollywood "para usar las herramientas del cine para movilizar al país para la guerra", dijo. “Estaba interesado en explorar cómo la cámara, y más ampliamente el arte, puede ser esta fuente de testimonio y documentación, pero también una fuente de engaño. Y cómo nosotros, como espectadores, estamos invitados a marcar la diferencia.

Pero por cada elemento de oscuridad y desesperación en tiempos de guerra, la novela también contiene mucha alegría, especialmente en los momentos de alivio cómico. Marra lo considera su "trabajo más cómico hasta la fecha" y descubrió que el humor "cierra la distancia entre el personaje y el lector de una manera que nada más lo hace realmente. Una buena broma es realmente poderosa para lograr que el lector se preocupe por un personaje".

Los lazos familiares brindan algunas de las oportunidades más dinámicas para la comedia. Lo más memorable, un trío animado de tías, inspirado en las propias tías abuelas del autor, proporciona un salvavidas para María y su madre en Los Ángeles. "Con sus vestidos negros y gafas de sol", escribe Marra, "parecían Grim Reapers haciéndose pasar por Greta Garbo para Halloween". Incluso les dio los nombres reales de sus tías abuelas: Mimi, Lala y Pep.

"Aunque comencé a trabajar en este libro hace unos años, no fue hasta [COVID-19] el encierro despegó”, dice Marra. "Sentí que me apoyaba cada vez más en familiares y amigos, aunque solo fuera por la oportunidad de hacerles compañía a estas personas nuevamente... Obviamente, quedarse adentro durante COVID es muy diferente a vivir confinado, pero creo que el sentir que estás aislado de tus seres queridos y limitado en lo que puedes hacer informó cómo me acerqué a los personajes y sus historias.

Como escribe Marra en una de las primeras escenas, "Gran parte del significado de una película dependía de a quién consideraba digno de un primer plano, una perspectiva, un rostro". Con Mercury Pictures presenta, incorpora una gran cantidad de personalidades memorables en su entorno, convirtiendo la novela en algo parecido a una película épica. Después de todo, dice, las novelas se parecen más a las películas en su poder de "transportar al lector a un lugar muy alejado de su vida cotidiana que, sin embargo, le habla profundamente".

Foto de Anthony Marra por Paul Duda.

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